NASA-koetin tekee historiallista uudenvuodenpäivää salaperäisestä Ultima Thulesta. Tässä on mitä odottaa.


LAUREL, Md. – Kuten 2018 vie lähelle ja uudenvuoden aamunkoittoa, yksi ryhmä ihmisiä aikoo juhlia jotain paljon epätavallisempaa – kaikkein kaukaisimman aurinkokunnan esineen, jota koskaan tutkittiin, lentää.

Tiistaina 1. tammikuuta kello 12:33 EST (0533 GMT), NASAn New Horizonsin avaruusalus lentää Ultima Thule, pieni kivi, joka kiertää noin 4 miljardia kilometriä auringosta. Näin voit katsella flybyä tänään ja huomenna.

Ultima Thule pelaa kuitenkin lähestymisen viimeisinä päivinä asioita, jotka ovat lähellä liiviä. "Emme ole koskaan olleet avaruuslentojen historiassa menossa siihen tavoitteeseen, josta tiedämme vähemmän", New Horizonsin pää tutkija Alan Stern ja Coloradossa sijaitsevan Southwest Research Centerin tutkija kertoi sunnuntaina (30.12.) . [Ultima Thule Flyby! Full Coverage]

Mutta kun avaruusalus saapuu, se kääntää salaperäiselle esineelle välineitä, ja monet sen mysteereistä paljastuvat. Se on toinen historiallinen tapahtuma New Horizonsille, jonka Pluto vetosi heinäkuussa 2015 ensimmäisen maailman lentoon.

"Olemme valmiita tietämään henkiä Ultima Thulesta", Stern sanoi.

NASA: n New Horizonsin avaruusalus tekee artikkeleiden artikkeleissa esitetyn Kuiper-vyöhykkeen Ultima Thule läheisen lentonaan 1. tammikuuta 2019.

NASA: n New Horizonsin avaruusalus tekee artikkeleiden artikkeleissa esitetyn Kuiper-vyöhykkeen Ultima Thule läheisen lentonaan 1. tammikuuta 2019.

Luotto: NASA / Johns Hopkinsin yliopiston soveltavan fysiikan laboratorio / Southwest Research Institute / Steve Gribben

Aurinkoympäristön laitamilla sijaitseva Pluto voi tuntua yksin ensimmäisestä silmäyksestä. Ainoastaan ​​viime vuosikymmeninä tiedemiehet ovat ymmärtäneet, että se on yksi kokoelmista esineistä, jotka muodostavat Kuiper-vyöhykkeen, joka on kallioisten, jäisten esineiden raja, joka rajoittaa aurinkokunnan. Pienemmät kuin planeetat, suurin osa asukkaista jää aurinkokunnan muodostumisesta. Ne antavat oivalluksen aurinkokunnan alkuaineista, bitteistä ja kappaleista, jotka muodostivat suurimmat maailmat, joita tiedämme tänään. [NASA’s New Horizons Mission in Pictures]

Kun New Horizons avattiin vuonna 2006, kukaan ei tiennyt mitään Ultima Thulesta. Tutkijat eivät löytäneet avaruusaluksen seuraavaa tavoitetta vuoteen 2014, noin vuoden ennen Pluton eeppistä lentoa. Alun perin nimeltään 2014 MU69, Ultima Thule oli yksi kolmesta laajennetun lähetystavoitteen ehdotuksesta.

Sen jälkeen, kun vuoden 2015 valinta oli New Horizonsin seuraava kohde vierailla, tutkijat ovat sekoittaneet oppimaan mahdollisimman paljon Ultima Thulesta. Vuonna 2017 he saivat tietää, että Kuiper Belt Object (KBO) ei ollut pallomainen, vaan tuntui pitkänomaiselta tai mahdollisesti jopa kahdelta kiertoradalta.

Uuden Horizonsin ollessa suljettu Ultima Thulessa viimeisten kolmen kuukauden aikana, se alkoi katkaista satoja valokuvia kohteesta. Mutta kun kuvat eivät paljastaneet mitään merkkejä mahdollisista vaaroista, jotka voisivat vahingoittaa avaruusalusta, kuten odottamattomia kuuhuja tai roskia, jotka voisivat iskeytyä avaruusalukseen, kun KBO puhalsi, he eivät myöskään antaneet vihjeitä sen kehon muodosta, jota se on käymässä.

Itse asiassa on edelleen mahdollista, että Ultima Thule koostuu yhdestä eikä kahdesta esineestä, jotka on tiiviisti pakattu yhteen. Stern kertoi Space.com: lle lauantaina (29.12.), Että KBO: n yksin tai osan osa ratkaistaan ​​sen mukaan, kuinka lähellä potentiaaliparia on toisilleen.

"Jos he koskettavat, se kestää viimeiseen päivään asti", hän sanoi.

NASA: n New Horizonsin avaruusaluksen ajoitus, joka kulkee 1. tammikuuta 2019 lähtien Ultima Thulen lentoon Pluton jälkeen vuonna 2015.

NASA: n New Horizonsin avaruusaluksen ajoitus, joka kulkee 1. tammikuuta 2019 lähtien Ultima Thulen lentoon Pluton jälkeen vuonna 2015.

Luotto: All About Space

Nyt on liian myöhäistä ohjata avaruusalus korkeammalle korkeudelle, jossa se olisi turvallinen mahdollisilta vaaroilta. Viimeinen mahdollisuus tehdä päätös 13.12. Ja tiimin jäsen Will Grundy Arizonassa sijaitsevasta Lowellin observatoriosta totesi, että uuden polun löytäminen kestää kuukausia.

Sunnuntaina (30.12.) Klo 9.00 EST lähettivät avaruusaluksen viimeiselle komennolle ennen lentoa, ohjaamalla lähimmän kuvan kahdella sekunnilla, Bowman sanoi. Se sääteli lentopallon tavoitepistettä noin 30 kilometriä. Vertailun vuoksi Hersman sanoi, että Pluto-tapaamisen aikana avaruusalus oli poissa noin 80 sekuntia. Joukkue ei löytänyt tietoa ennen klo 9.00 EST viime yönä (su 30.12.), Että avaruusalus vastaanotti uudet komennot. Jos se ei olisi mennyt hyvin, he olisivat välittömästi palauttaneet saman päivityksen.

Uudet horisontit lentävät vain 2200 mailia (3500 km) KBO: n pinnan yläpuolelle, kolme kertaa lähempänä kuin Plutoa. Tehon säästämiseksi useat avaruusaluksen osat poistetaan väliaikaisesti JHU APL: n Missions Systems Engineerin Chris Hersmanin mukaan. Opiskelija pölylaskuri, joka kerää noin yhden mikrometrin kokoisen pölyhiukkasen päivässä, ja yhden radiolähettimen lähetysosa. Poistamalla nämä työkalut avaruusalus pystyy käyttämään tieteellisiä välineitään.

Lentoaikaan johtavina aikoina avaruusalus on osoitettu Ultima Thulelle, joka ei kykene kommunikoimaan maan kanssa.

"Emme voi olla yhteydessä avaruusalukseen ja saada tietoja", sanoi Alice Bowman, New Horizonsin operaatiopäällikkö.

Kun kello iskee keskiyöhön Marylandissa, suurin osa joukkueesta ei istu Johns Hopkinsin soveltavan fysiikan laboratorion (JHU APL) ohjauskeskuksessa. He ovat siirtyneet läheiselle Kossiakoffin koulutus- ja konferenssikeskukselle soittaakseen uuteen vuoteen.

Heidän joukossaan on astrofysiikka Brian May, lähetystyöryhmän jäsen ja entinen lyijykitaristi Queen-yhtyeelle, joka pelaa uutta soololaulua "New Horizons".

"Me kaikki olemme kaikki valtavia faneja", Bowman sanoi.

Tieteellinen tiimi jää ainakin todennäköisesti keskelle juhlimaan puolen tunnin kuluttua lentoaikaa, Cathy Olkin, New Horizonsin apulaisprojektitutkijan, mukaan. Hän ei ollut varma toimintaryhmästä.

Välittömästi lentonsa jälkeen avaruusalus kääntyy takaisin maahan ja lähettää kotiin päivityksen sen tilasta. Prosessi, jonka Bowman sanoi kestää noin 15 minuuttia maapallolla, vie avaruusaluksen hieman yli tunnin, koska sen on muutettava suuntaa.

Kun olet soittanut kotiin, se tappaa takaisin tutkimaan taantuvaa Ultima Thule -turvavyöhykettä. Tilapäivityksen pitäisi saapua takaisin maapallolle kello 10.30 EST (7:30 klo PST), Bowman sanoi, ja ensimmäisen kuvan pitäisi päästä maahan noin kello 14.00. (11.00 PST).

Sternin mukaan ensimmäinen kuva on melko karkea, vain noin 6 pikseliä. Ennen seuraavaa päivää, tammikuu 2, tulevatko yksityiskohtaisemmat kuvat takaisin maan päälle vapautettaviksi.

Kun avaruusalus sulkeutuu määränpäähänsä, se näyttää olevan hyvässä kunnossa. "Kaikki näyttää hyvältä", Bowman sanoi.

New Horizons Project Manager Helene Winters on samaa mieltä. Winters, joka perustuu JHU: n APL: hen, sanoi, että avaruusaluksen palauttamat kuvat ovat asettaneet suurimman osan pelkoistaan, mikä ei tarkoita, että joukkue lepää helposti.

"Meillä ei ole välittömiä huolenaiheita, mutta olemme insinöörejä ja tiedemiehiä ajatellen aina sitä, mitä jos," Winters kertoi Space.comille. "Haluamme varmistaa, että lievennämme kaikkia mahdollisia riskejä."

 Tämä on ensimmäinen havainto Ultima Thule -laitteesta käyttämällä New Horizonsin avaruusaluksella olevaa Long Range Reconnaissance Imagerin suurinta resoluutiota. Kuvan muodostamiseksi yhdistettiin kolme erillistä kuvaa, joista jokaisella oli 0,5 sekuntia. Kaikki kolme kuvaa otettiin 24.12., Kun Ultima oli 4 miljardia kilometriä (6,5 miljardia kilometriä) auringosta ja 6,3 miljoonaa kilometriä New Horizonsin avaruusaluksesta.

Tämä on ensimmäinen havainto Ultima Thule -laitteesta käyttämällä New Horizonsin avaruusaluksella olevaa Long Range Reconnaissance Imagerin suurinta resoluutiota. Kuvan muodostamiseksi yhdistettiin kolme erillistä kuvaa, joista jokaisella oli 0,5 sekuntia. Kaikki kolme kuvaa otettiin 24.12., Kun Ultima oli 4 miljardia kilometriä (6,5 miljardia kilometriä) auringosta ja 6,3 miljoonaa kilometriä New Horizonsin avaruusaluksesta.

Luotto: NASA / Johns Hopkinsin yliopiston soveltavan fysiikan laboratorio / Lounais-tutkimuslaitos

Kun aurinkokunta muodostui 4,5 miljardia vuotta sitten, kaikki nuoresta auringosta ympäröivät kaasut ja pölyt eivät tulleet kuuiksi ja planeeteiksi. Osa antiikin rosoista jäi KBO: n ja asteroidien muodossa. Mutta vaikka asteroidit ovat enimmäkseen rockia, KBO: t kuten Ultima Thule ovat riittävän kaukana auringosta, että he pitivät kiinni suurimmasta osasta jäätä.

"Plutoa kauempana olevat esineet ovat koskemattomia aurinkokunnan alusta lähtien", Winters sanoi. "Ajatus on, että [Ultima Thule] näyttää siltä, ​​mitä asiat voisivat näyttää aurinkokunnan alussa. "

Johns Hopkinsin yliopiston projektitieteilijä Hal Weaver on innoissaan vierailusta KBO: ssa, jonka hän sanoi olevan "toisin kuin mikään muu, mitä olemme koskaan tarkastelleet avaruusalusten kanssa." Vain kolme päivää ennen lentoa, Ultima Thule pysyi yhden pikselin kuvina, jotka New Horizons palautti. Mutta kun avaruusalus kasvoi lähemmäs, kasvoi päivittäin useita kertoja. Weaver sanoi, että jos Ultima Thule osoittautuu 20 kilometriä (32 km), se kattaisi noin 200 pikseliä.

"Jokainen yksittäinen pikseli on tärkeä", hän sanoi ja korosti, että tiimi aikoi vetäytyä pois kaikista tiedoista, joita he voisivat saada lyhyestä lentosta.

Mitä näyttävät ensimmäiset Ultima Thulen lähettämät kuvat?

Taiteilijan esimerkki NASAn New Horizonsin avaruusaluksesta, jonka Ultima Thule (2014 MU69) lentää Kuiperin vyöhykkeellä Pluton ulkopuolella 1. tammikuuta 2019.

Taiteilijan esimerkki NASAn New Horizonsin avaruusaluksesta, jonka Ultima Thule (2014 MU69) lentää Kuiperin vyöhykkeellä Pluton ulkopuolella 1. tammikuuta 2019.

Luotto: NASA / JHUAPL / SwRI

Weaver sanoi, että joukkue odottaa jäätäpintaa, joka todennäköisesti peitetään hiilivetyillä. "Olemme melkein positiivisia, sillä pinnalla on orgaaninen materiaali, tumma punertava materiaali."

Grundy, joka on New Horizonsin pinnan koostumuksen tiimin johtaja, sanoi, että he eivät odota paljon pinta-aktiivisuutta tänään. On kuitenkin mahdollista, että Ultima Thule -laitteen alkuvaiheessa voi olla ompeleita ja hiilivetyjä, ja voi olla merkkejä siitä, että pinnalla on edelleen toimintaa.

Kuinka voimakkaasti krateroitiin KBO: ta, on myös keskustelua varten. Tähän mennessä Pluto on ainoa tutkittu KBO, ja sen aikaisempi pinta-aktiivisuus kattoi monia sen kraattereita. Mutta Grundy sanoi, että tiimi ei ennakoi kovasti pisaraa.

"Emme odota [Ultima Thule] olla hyvin tiheä kraattereilla, mutta emme odota, ettei niitä ole, ”hän sanoi.

Törmäykset KBO: n kanssa olisivat olleet hitaita, nopeus on alle 0,62 mailia (1 km) sekunnissa. Se voi kuulostaa nopeasti, mutta Grundy ei sanonut mitään verrattuna asteroidivyöhykkeeseen kohdistuviin useisiin kilometreihin. Itse asiassa KBO: n vaikutukset saattavat olla enemmän kuin likaavan lapion pudottaminen maahan – niin hitaasti, että he eivät edes kaivaa kraateria, Grundy sanoi.

Mutta suuri kraatteri voisi olla varsin paljastava, viipalointi Ultima Thulen pinnan läpi. Jos KBO katkesi entistä suuremmasta esineestä, massiivinen iskukrateri voisi paljastaa materiaalikerroksia, jotka viittaavat kohti kohteen alkuperää. "Se olisi hienoa", Grundy sanoi.

On jopa mahdollista, että Ultima Thule ei ole yksi suuri kivi, vaan massiivinen roskakoru, joka on koottu yhteen painovoiman avulla.

"Se on luultavasti", Grundy sanoi, huomauttaen, että aurinkokunnan elimet olivat kaikki syntyneet pikkukivikokoisista esineistä. Ultima Thule "syntyi luultavasti raunioina", hän sanoi. Gravity vetää materiaalia lähelle toisiaan, muodostaen lopulta suuremman kallion, mutta on mahdollista, että Ultima Thule ei ollut tarpeeksi massiivinen yhdistämään. Törmäys voisi myös rikkoa kiinteän esineen takaisin gravitaatiota sitovaan soraan.

Riippumatta siitä, mitä New Horizons paljastaa, se on varmasti jotain, jota ei ole koskaan ennen nähty.

"Odotamme, että tuloksia on paljon, vaikka Ultima Thule on ollut hyvin itsepäinen paljastamaan salaisuutensa", Weaver sanoi.

Seuraa Nola Taylor Reddia Twitterissä @NolaTRedd. Seuraa meitä Twitterissä @Spacedotcom ja Facebookissa. Alkuperäinen artikkeli Space.com.