NASA löi raketin rungon kuuhun tiedettä varten 10 vuotta sitten tänään


Kymmenen vuotta sitten tänään (9. lokakuuta) NASA löi avaruusromuunsa kuu, muuttamalla ikuisesti käsitystämme maapallon lähimmästä naapurista.

Avaruustoimiston Lunar-kraatterin tarkkailu- ja havainto-satelliitti (LCROSS) ja Kuun tiedustelu Orbiter (LRO) -operaatiot käynnistyivät yhdessä 18. kesäkuuta 2009 United Launch Alliance Atlas V -raketin huipulla.

LRO kiihtyi kuun kiertoradalle, missä se jatkaa toimintaansa tänään. Mutta LCROSS pysyi kiinni Atlas V: n Kentaurin ylemmässä vaiheessa ja meni pitkälle elliptiselle polulle maapallon ympäri, joka asetti sen tahalliselle törmäysreitille kuun kanssa.

Related: Kuun veden haku kuvissa

Tavoitteena oli lyödä pysyvästi varjoitettu napainen kraatteri, jotta nähtiin, onko vesijäää alhaalla niissä jäykissä syvyyksissä – ja jos, niin kuinka paljon. Intian Chandrayaan-1-tehtävä oli äskettäin havainnut todisteita vedestä suuren osan kuun pinnasta, ja LCROSS pyrki arvioimaan tämän arvokkaan luonnonvarojen kuunvarastoja syvemmin.

Kentauri tyttyy Cabeus-kraatteriin lähellä kuun etelänapaa varhain aamulla 9. lokakuuta 2009, räjäyttäen suuria määriä roskia korkealla kuun pinnan yläpuolella. LCROSS-avaruusalus lensi tämän ejekta-putken läpi tutkimalla sen koostumusta yksityiskohtaisesti. LCROSS välitti mittauksensa takaisin operaatioryhmälle ja iski sitten myös Cabeukseen, 6 minuuttia kentaurin tekemisen jälkeen.

Tämän itsemurhamatkan tulokset olivat jännittäviä jokaiselle, joka haluaa ihmiskunnan tutkimaan ja asettamaan kuun. LCROSS havaitsi, että Cabeuksen kerros on 5,6% vesijää painosta (plus tai miinus 2,9%). Mission joukkueen jäsenet ovat sanoneet, että se on noin kaksi kertaa märkä kuin Saharan autiomaassa.

"Kun LCROSS-tulokset tulivat esiin, koko kuun ja sen vesivaraston käsite muuttui dramaattisesti", LCROSS: n päätutkija Tony Colaprete NASA: n Ames-tutkimuskeskuksesta Piilaaksosta sanoi eilen (8. lokakuuta) NASAn kysymykset ja vastaukset. "Tämä tapahtui useiden muiden operaatioiden päällä, joissa havaittiin epäilyttäviä veden merkkejä kiertoradalta. Se oli kaikki tarpeeksi, jotta hallitukset ympäri maailmaa kääntyivät ja kiinnittivät huomionsa kuuhun."

NASA on todellakin kohdistunut etelänapaan 2024-miehistön laskeutumiseen, joka on ensimmäinen ihmismatka kuun pintaan Apollo 17: n jälkeen 1972 lähtien. Uusi työ on osa avaruusjärjestön Artemis-ohjelma, jonka tavoitteena on luoda pitkäaikainen, kestävä läsnäolo kuuhun ja sen ympärille vuoteen 2028 mennessä.

Tästä kunnianhimoisesta kuun etsintäkampanjasta saadut kokemukset antavat NASA: lle ja sen kansainvälisille kumppaneille mahdollisuuden siirtyä vielä kauempana ihmisen avaruudessa tapahtuvaan viimeiseen lentomatkoon: Marsiin.

LCROSS-tulokset kaikuivat myös hallituksen avaruusjärjestöjen seinien ulkopuolella, Colaprete sanoi.

"Lisäksi se sai aikaan uuden kaupallisen sektorin muodostumisen veden louhimiseen kuuhun", hän sanoi NASA: n Q & A-lehdessä. "Veden ja muiden potentiaalisten resurssien tunnistaminen LCROSS: n ja muiden tehtävien avulla on motivoinut yrityksiä kehittämään palveluita kuuhun. NASA auttaa sitä, tarjoamalla liiketoimintaa näille aloitteleville kaupallisille palveluille."

Esimerkiksi yritysten rakentamat robottilaskulaitteet Astrobotic ja Intuitiiviset koneet kuljettaa NASA: n tiede- ja teknologiavälineitä sekä muiden asiakkaiden hyötykuormia kuun pintaan vuonna 2021.

Muut yritykset, kuten Moon Express ja ispace, rakentavat myös kuun pinta-aluksia auttamaan pääsyä ja hyödyntämään Kuun upeita vesijäävarastoja. Sen lisäksi, että tämä resurssi pidetään inhimillisten tutkijoiden elossa, se voidaan jalostaa rakettipolttoaineeksi, jolloin avaruusalukset voivat täyttää säiliönsä tien päällä. Maapallon ulkopuolella sijaitsevat polttoainevarastot voivat olla valtava läpimurto, joka mahdollistaa kunnianhimoisempia matkoja tiellä, NASA: n virkamiehet ja etsinnän kannattajat ovat sanoneet.

Mike Wallin kirja vieraan elämän etsinnästä "Siellä"(Grand Central Publishing, 2018; kuvaaja Karl Tate), on nyt poissa. Seuraa häntä Twitterissä @michaeldwall. Seuraa meitä Twitterissä @Spacedotcom tai Facebook.

All About Space-banneri

(Kuvaluotto: All About Space -lehti)