Ovatko harvinaiset maapallot seuraavan sotilaan Yhdysvaltojen ja Kiinan kauppasodassa?


Trumpin jälkeen hallinto estää Yhdysvaltojen yritysten myynnin Kiinan telealan jättiläiselle Huawei viime kuussa, maailma on odottanut Pekingin vastatoimia.

Aiemmin Yhdysvaltojen ja Kiinan välisessä kauppasuhteessa keskityttiin hintojen nousuun. Vaikka tariffit tekevät asioista kalliimpia; ne eivät katkaise tarvikkeita kokonaan. Mutta kun Yhdysvaltain kauppaministeriö kieltäytyi tehokkaasti Yhdysvaltojen yrityksiltä tarjoamasta Huaweiille Yhdysvaltain tekemiä teknologioita, kuten siruja ja ratkaisevia ohjelmistoja, kuten Google Play -sovellusliikkeitä, se oli suuri isku yhdelle Kiinan korkeimmista yrityksistä.

Yksi mahdollinen kostotoiminta analyytikoiden mielessä: harvinaisten maametallien elementit. Kiina on harvinaisen maametallien johtava tuottaja ja jalostaja, noin 37 prosenttia maailman varoista, Yhdysvaltain geologisen tutkimuskeskuksen raportin mukaan. Aineita käytetään monenlaisissa tuotteissa, kuten älypuhelimissa, lentokoneissa ja lääkinnällisissä laitteissa, sekä sotilaallisissa pyydyksissä, kuten varkausteknologioissa, tutka- ja yönäkäsuojalasit. Neodymiumia käytetään esimerkiksi magneettien löytämiseen älypuhelimissa ja haptisissa takaisinkytkentälaitteissa, kun taas terbiumia käytetään kiinteän kiintolevyn valmistamiseen.

Harvinaisten maametallien kaupassa ei ole paljon rahaa. Geologinen tutkimusraportti nosti Yhdysvaltain tuonnin arvoksi 160 miljoonaa dollaria vuonna 2018. Mutta niiden keskeinen rooli monissa tuotteissa merkitsee sitä, että Kiina voisi iskeä Yhdysvaltoja vastaan ​​ilman suurta vahinkoa omalle taloudelleen. "Puhtaasti dollarin näkökulmasta tämä vienti ei tuota paljon tuloja, joten Peking voi laskea, että he voisivat vahingoittaa Yhdysvaltain taloutta", sanoo Martijn Rasser, uuden asiantuntijaryhmän vanhempi mies. American Security.

Kotiin pääsemiseksi Kiinan presidentti Xi Jinping kävi viime kuussa harvinaisten maametallien käsittelylaitoksessa. Muutama päivä myöhemmin Kiinan kommunistisen puolueen virallisessa lehdessä oleva People's Daily -lehti esitti ajatuksen vientikiellosta. Tällainen kielto "aiheuttaisi merkittävää taloudellista kipua [to the US], ja olla myös akuutti kansallisen turvallisuuden uhka, Rasser sanoo. Kaupankäyntiosaston raportti aiemmin tässä kuussa sisälsi harvinaisten maametallien luetteloon materiaaleista, joita pidettiin kriittisinä Yhdysvaltain taloudelle ja kansalliselle turvallisuudelle.

MITÄ ARVOT ovat harvinaisia?

Harvinaiset maametallit ovat 17 elementtiä, joilla on samanlaisia ​​magneettisia ja sähkökemiallisia ominaisuuksia, jotka ovat käyttökelpoisia useille tuotteille, erityisesti magneeteille ja laserille. Vaikka useimmat näkyvät suhteellisen runsaasti maankuoressa, niitä esiintyy harvemmin käyttökelpoisissa pitoisuuksissa.

Elementtejä ovat cerium, dysprosium, erbium, europium, gadolinium, holmium, lantaani, lutetium, neodyymi, praseodyymi, prometium, samarium, skandium, terbium, tiumium, ytterbium ja yttrium.

On mahdollista, että Kiina ei menisi niin pitkälle, että se katkaisisi tarvikkeita kokonaan. "Kiina menettää tulonsa, ja niiden maine maailmanlaajuisena toimittajana tuhoutuisi voimakkaasti", Rasser lisää. Mutta kun kaupan konflikti kuluu, mahdollisuus Pekingin voimakkaampiin vastatoimiin lisääntyy.

Geologisten tutkimusten mukaan Yhdysvalloilla on rajallinen määrä harvinaisia ​​maametalleja, noin 1 prosentti maailman varannoista. Kaliforniassa Mountain Passissa on harvinaisten maametallien Mojaven autiomaassa Las Vegasin lähellä. Myös kaivoksia on Australiassa, Burundissa ja Myanmarissa. Brasilialla, Intialla, Venäjällä ja Vietnamisella on suuret varaukset.

Mutta lähes kaikki harvinaiset maametallit, joita käytetään tuotteisiin, jotka saapuvat Yhdysvaltoihin, käsitellään Kiinassa, mukaan lukien Mountain Passissa louhitut malmit. Vaikka USA: n yritykset voisivat monipuolistaa harvinaisten maametalliensa lähteitä pitkällä aikavälillä, Yhdysvallat jää lyhyellä aikavälillä riippuvaiseksi Kiinasta.

Näitä harvinaisia ​​maametalleja sisältävät malmit sisältävät tyypillisesti radioaktiivista materiaalia, kuten toriumia. Jotta harvinaiset maametallit olisivat käyttökelpoisia teollisiin tarkoituksiin, ne on eristettävä raakamalmista monimutkaisen kemiallisen prosessin avulla, joka jättää radioaktiivisen jätteen. "Muut maat ovat olleet melko iloisia antamaan Kiinalle kaiken tämän prosessin", Rasser sanoo. "Se on likainen liike."

Yksi harvoista harvinaisten maametallien käsittelylaitoksista Kiinan ulkopuolella on Australian omistama Lynas Advanced Materials Plant Malesiassa. Laitos on jo pitkään ollut kiistanalainen, vaikka Malesian hallitus sanoi äskettäin, että se uudistaa Lynasin toimiluvan. Aikaisempi käsittelylaitos suljettiin vuonna 1992 terveys- ja ympäristöongelmien vuoksi.

Yhdysvallat on valmistautunut harvinaisten maametallien vientikiellon mahdollisuuteen ainakin vuodesta 2010, jolloin Kiina vähensi harvinaisten maametallien vientiä. Kiina helpotti rajoituksia vuonna 2012, kun Maailman kauppajärjestö suostui kuulemaan Yhdysvaltain tekemän valituksen. Kiina laski harvinaisten maametallien vientirajoituksia vuonna 2015.

Presidentti Donald Trump allekirjoitti vuonna 2017 toimeenpanevan toimeksiannon, jonka mukaan liittovaltion virastot varmistavat kriittisten mineraalien, kuten harvinaisten maametallien, saatavuuden. Tämän kuukauden kauppaosaston raportissa ehdotettiin muutamia tapoja tehdä se, mukaan lukien harvinaisten maametallien ja muiden materiaalien kierrätys, vaihtoehtojen kehittäminen, toimitusketjujen monipuolistaminen ja kaivostoiminnan lisääminen liittovaltioissa. Rasser uskoo, että synteettisten korvaavien aineiden kehittäminen olisi mahdollisuuksien mukaan paras tapa edetä.

Mutta riippumattomuus Kiinasta on vuosien päässä. Mountain Pass aikoo avata oman käsittelylaitoksensa ensi vuonna, mutta se ei ole lähellä Yhdysvaltojen tarpeiden täyttämistä jo jonkin aikaa. Mikä tahansa muu uusi tehdas, kuten Lynasin Texasissa ehdottama laitos, valmistuisi myös vuosia.

Tämä on ongelma, vaikka Amerikassa on varastoja joistakin kriittisistä mineraaleista. "Jos vientikielto kesti tarpeeksi kauan, pääset siihen pisteeseen, jossa sinun on päätettävä lopettaa tiettyjen kohteiden tuotanto", Rasser sanoo. "Pian pian Yhdysvaltain hallituksen olisi aloitettava joitakin päätöksiä siitä, miten nämä materiaalit jaetaan, jotta ne voisivat tuottaa tiettyjä asioita."


Lisää suuria WIRED-tarinoita