Tänä vuonna SpaceX sai meidät uskomaan uudelleenkäytettäviin raketteihin


Alussa 2018 Elon Musk ennusti, että SpaceX vetää pois 30 laukaisua. Tavoite tuntui kauaskantoiselta; muun muassa jotkut näistä lennoista suunniteltiin Falcon Heavyyn, joka oli tuolloin vielä lentämättä. Itse asiassa yritys ei osunut tähän lukuun. Mutta 21 laukaisua, jotka se veti pois vuonna 2018, on edelleen huikea saavutus 16-vuotiaalle yritykselle.

Aikaisemman vauhdin rakentaminen – kahdeksan lanseerausta vuonna 2016 ja 18 vuonna 2017 – SpaceX: n uudelleenkäytettävä rakettiteknologia siirtyi pois käsitteellisestä vaiheesta, josta tuli kasvavaan lentokalustoon perustuva raketti. Vaikka yhtiö laskeutui ensimmäiseen rakettiinsa vuonna 2015, SpaceX: n kestänyt vuoteen 2017 saakka sen ensimmäinen tehostin otettiin käyttöön. Tänä vuonna laskeutumiset tulivat melkein rutiiniksi, ja insinöörit antoivat jäähyväiset eilen eilen uudelleenkäytettäville Falconeille, jotka alkoivat kykenevän Falcons-aikakauden aikakaudella, joka nimettiin lohkoksi 5.

Yhtiön lippulaiva-raketin upotettu versio on esiintynyt kauniisti, koska se on nostanut ensimmäisen hyötykuormansa, joka on viestintäsatelliitti Bangladeshille. SpaceX: n mukaan muutokset (jotka sisältävät parannettuja moottoreita, kestävämpiä portaita, titaaniristilevyjä ja uusi lämpösuojajärjestelmä) mahdollistavat kunkin lohkon 5 lentää 10 kertaa tai enemmän ennen kuin he tarvitsevat kevyitä kunnostuksia ja jopa 100 kertaa aikaisemmin eläkkeelle. Tänä vuonna kaikki paitsi kaksi niistä 14 raketista, joita SpaceX yritti purkaa, pysähtyi.

Toukokuun ensimmäisen lennon jälkeen Musk ilmoitti, että joskus ensi vuonna SpaceX käynnistää ja purkaa saman lohkon 5 tehostimen kahdesti 24 tunnin aikana. Tätä varten yhtiö on osoittanut, että se pystyi käyttämään samaa tehostinta kolmesti; se avasi myös uuden laskeutumispaikan, jonka pitäisi vähentää käynnistämisen jälkeisiä käsittelyaikoja.

Toinen pitkäaikainen tavoite oli debyytti raskaan hissin raketti, Falcon Heavy. Ensimmäisen arvioitiin lentävän vuonna 2013, Falcon Heavy aloitti lennonsa 6. helmikuuta. Lähetettyään kirsikanpunaisen Tesla roadsterin (täynnä Starman-pilottia) Marsin ohi matkalla, Falcon Heavy'n kolme ydintä – joista jokainen on lähinnä oma Falcon 9 -raketti – palasi maapallolle. Kaksi vahvistinta kosketti täydellistä synkronointia LZ-1: llä ja LZ-2: lla, SpaceX: n nimetyillä laskeutumisalueilla Cape Canaveralissa. Heavy'n keskivahvistin jäi kuitenkin tavoitetusta laskeutumispaikasta odottavaan drone-alukseen ja laski Atlantin valtamerelle.

Se oli Falcon Heavyn osalta vuonna 2018; sen kaksi seuraavaa lentoa viivästyivät ensi vuonna. Silti yksi testilento maksoi SpaceX: lle. Yllättävässä liikkeessä ilmavoimat eivät vain sertifioineet Falcon Heavyn sotilaallisia hyötykuormia, vaan antoivat myös raskaan nosturin ensimmäiselle suurelle sopimukselle: AFSPC-52 -operaatiolle. 130 miljoonan dollarin suuruisena sopimuksen mukaan SpaceX tallettaa Air Force-satelliitin avaruuteen joskus noin 2020-luvulla.

Ei jokainen neuvottelu meni. SpaceX jäi käyttämättä 2 miljardin dollarin suuruista valtion sopimusta, jolla rakennetaan laitteita, jotka saattavat lopulta käynnistää kansallisia tietoturvaa. Rahat päätyivät kolmeen kilpailijaansa, ULA, Blue Origin ja Northrop Grumman.

Yhtiö veti myös osan tavoitteistaan. Falcon Heavy-lennon lehdistötilaisuudessa Elon Musk paljasti, että yhtiön suunnitelmat lähettää matkustajia kuun ympärille Falcon Heavy -yhtiössä romutettaisiin. Joten mitä tapahtui henkilöille, jotka ovat varanneet lippuja? Tätä vastausta ei paljastettaisi vasta kuukausia myöhemmin, kun Musk ilmoitti, että Yusaku Maezawa oli salaperäinen miljardööri, joka oli varannut molemmat paikat Falcon Heavyyn. Nyt Maezawa oli ensimmäinen maksullinen asiakas SpaceX: n seuraavan sukupolven raketissa – BFR (tai Big Falcon Rocket). BFR (joka koostuu kahdesta osasta, raketti ja avaruusalus, joka pystyy kuljettamaan satoja ihmisiä avaruuteen) on alun perin laskettu alusta lähtien ehkä paremmin tähän Falcon Heavyn tehtävään, mikä mahdollistaa raskaan nosturin rakeita enemmän makeaja valtion sopimuksia.

Toisessa käänteessä Musk paljasti, että Maezawa ei olisi yksin; hän ottaisi hänen kanssaan puoli tusinaa taiteilijaa eeppisellä matkalla ympäri kuuta. Vaikka raketti ja avaruusalus ovat vielä vuosia poissa lennosta, Musk arvioi, että kuunteleminen kiertueella voi tapahtua heti 2023.

Sen ensimmäiset miehitetyt lennot saattavat kuitenkin tulla vuonna 2019. Tähän mennessä jokaisella SpaceX Dragon -kapselilla on vain laivatavaraa kansainväliselle avaruusasemalle ja sieltä pois. Tämän odotetaan muuttuvan ensi vuonna, kun NASA: n Commercial Crew -ohjelma käynnistää astronautit, joista ensimmäinen lähtee USA: n maaperästä vuodesta 2011. Ensimmäinen Crew Dragon-avaruusalus alun perin lähti liikkeelle marraskuussa osana testattavaa lentotestiä, mutta viivästyi (lähinnä ISS-liikenteen takia) ovat ajaneet lentoa aikaisintaan tammikuuhun 17. Jos kaikki menee suunnitelmien mukaan, pari astronauttia lentää asemalle kahden viikon oleskeluun joskus vuoden ensimmäisellä puoliskolla.

Ensi vuonna näemme myös, että SpaceX onnistuu tarttumaan peliin, joka tunnetaan myös raketin nenäkartiona. Steven-niminen vene liittyi viime vuonna yhtiön elvytyslaivaston joukkoon. Olennaisesti liikkuva pyydystysmies, Steven on varustettu jättiläismäisellä verkolla, joka on suunniteltu vangitsemaan heijastuksia. Kukin taivutus maksaa noin 6 miljoonaa dollaria – kymmenesosa Falconin kokonaishinnasta – ja on historiallisesti ollut kertaluonteinen komponentti. Mutta osana uudelleenkäytettävyysstrategiaa SpaceX haluaa hakata ne ennen kuin ne osuvat merelle. Tätä tarkoitusta varten insinöörit ovat varustaneet jokaisen messingin työkaluilla, joilla navigoidaan takaisin maapalloon, käyttöönottamalla laskuvarjo ennen kuin se kevyesti koskettaa meressä tai ehkä pian herra Stevenin ulkonevassa verkossa.

Lopullinen arvosana: A


Lisää suuria WIRED-tarinoita